El Grupo Local de nuestra galaxia

La Vía Láctea no está sola por su deriva por el cosmos; tiene la compañía de varias decenas de galaxias más.
En conjunto, forman el «Grupo Local».

Galaxias del Grupo Local

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El grupo local es nuestro pequeño cúmulo galáctico, una agrupación de galaxias (ver lista de galaxias de nuestro grupo local) que orbitan en torno a un centro común de gravedad y que se extiende por una región de espacio de menos de 10 millones de años luz de diámetro. Sus miembros principales son tres espirales: la Vía Láctea, la galaxia de Andrómeda y la del Triángulo, algo menor y próxima a Andrómeda. A cada una de las tres la orbita un enjambre de galaxias menores, que van desde elípticas enanas sumamente tenues a sistemas irregulares de brillo considerable, como las Nubes de Magallanes.
La propia galaxia del Triángulo puede ser satélite de Andrómeda y existe un puñado de miembros externos no vinculados directamente a los miembros mayores, pero atrapados por la gravedad general del grupo.

Los vecinos más significativos de nuestra galaxia son las Nubes de Magallanes, un par de galaxias irregulares que orbitan la Vía Láctea cada 1.500 millones de años. Éstas ofrecen un importante indicio del destino de la mayoría de galaxias menores del grupo, ya que cada vez que pasan cerca de la Vía Láctea pierden parte de su integridad: su órbita está marcada por la «Corriente Magallánica» de gas disperso y estrellas abandonadas. Sin embargo, nuestro vecino más próximo, a sólo 88.000 año luz, es la galaxia elíptica enana de Sagitario, una pequeña nube de estrellas, descubierta apenas en 1.994, que está situada al otro lado del bulbo, desde nuestra posición, y que ahora mismo está siendo desplazada y absorbida por nuestra galaxia.

De hecho, la desorganización y absorción es el destino probable de todas las galaxias mayores del Grupo Local, puesto que Andrómeda y la Vía Láctea son presa ellas mismas de una atracción fatal. Lanzadas una hacia la otra a una velocidad de 1 millón de km/h, las dos grandes espirales se encontrarán dentro de unos 4.000 millones de años.

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