Titán: Luna de Saturno

Titán, luna gigante de Saturno, es tal vez el satélite más complejo de todo el Sistema Solar y sólo muy recientemente ha empezado a revelar sus secretos. Contribuye a su misterio el hecho de estar envuelto en una atmósfera densa y opaca, que lo convierte en el único satélite que cuenta con una atmósfera considerable. Las primeras sondas enviadas al sistema de Saturno no llevaban instrumentos para observar a través de este velo de gas y sólo con la llegada de la sonda Cassini-Hyugens, en 2004, hemos echado las primeras ojeadas a su superficie.

Lo que si determinaron esas primeras sondas, en cambio, fue la composición de la atmósfera de Titán. En su mayor parte consiste en gas nitrógeno inerte, como la propia atmósfera de la Tierra.  Un pequeño porcentaje, sin embargo, es metano. Éste es responsable del tono anaranjado del satélite y, además, forma nubes al condensarse el vapor en líquido; desde la superficie, Titán tiene, literalmente «cielos naranjas».

Titán: Luna de Saturno

Titán conserva su densa atmósfera a pesar de su tamaño relativamente pequeño (aunque es mayor que el planeta Mercurio) porque el efecto calorífico del Sol es mucho más débil a tan gran distancia. Como resultado, los gases de la atmósfera no se calientan lo suficiente para poder escapar a la gravedad del satélite. De hecho, Titán se ubica en un «lugar dulce» del sistema solar, donde las condiciones permiten la existencia de metano en forma gaseosa, líquida y sólida (hielo). Esto convierte este mundo en muy parecido a la Tierra, donde otro de estos «puntos dulces» permite que el agua adopte sus tres conocidos estados.

Superficie de TitánTambién, igual que la Tierra posee un «ciclo del agua», que es la base de la vida y modifica el paisaje planetario, Titán parece tener un ciclo del metano. El hielo de metano puede transformarse directamente en vapor en la atmósfera, éste se condensa en gotitas en las nubes y vuelve al suelo en forma de lluvia, formando ríos, lagos e incluso mares de metano líquido. Y donde el metano líquido corre por la superficie, erosiona ésta (que, se cree, consiste en una mezcla de hielo y roca, cubierta de metano y otros compuestos químicos orgánicos basados en el carbono).

El interior de Titán parece estar separado en capas, al menos en parte, y conserva suficiente calor para generar «criovulcanismo», erupciones volcánicas de fango de roca y hielo, parecido a la lava fundida.
La superficie quizás estuvo más activa en el pasado. Los paisajes recientes, libres de cráteres, son una muestra de ellos, pero también lo es la propia existencia de esta atmósfera rica en metano. La luz del Sol lo descompone (incluso a esta enorme distancia), por lo que está claro que algo lo repone y la mejor explicación es que el gas escapa al aire durante las erupciones criovolcánicas. Según un modelo, la última gran reposición tuvo lugar hace unos cientos de millones de años y es evidencia de que Titán también posee un océano global de agua y amoniaco oculto a cierta profundidad bajo la corteza helada. La teoría plantea que el océano empezó a congelarse hace unos 500 millones de años, liberando un exceso de calor que calentó la corteza. Cuando partes de ésta se fundieron, la «lava» de agua y amoniaco manó a la superficie, liberando a la vez el metano atrapado.

Algunos indicios intrigantes apuntan a que alguna erupción esporádica aún estaría remodelando la superficie. Em 2005, la cámara de infrarrojos de la sonda espacial Cassini logró penetrar las nubes y detecto un «punto brillante» en la superficie. Existen diversas explicaciones posibles para esta zona de brillo inusual, pero una de las más convincentes es que se trate de un puntito caliente del satélite, donde la criolava todavía está enfriándose y asentándose después de una erupción relativamente reciente.

Más datos sobre Titán

Máxima proximidad a Saturno: 1185,2 Miles de kilómetros.
Distancia máxima a Saturno: 1258,5 Miles de kilómetros.
Diámetro: 5150 Kilómetros.
Masa: 0,023 Tierra.
Periodo orbital: 15,9 Horas.
Temperatura media en superficie: -179 ºC.
Gravedad media en superficie: 0.127 Tierra.

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