¿Qué es la espectroscopia?

La espectroscopia es, la herramienta más importante de los astrónomos, pues les permite sondear la composición química de las estrellas lejanas e incluso puede revelar como se mueven (una información vital cuando la estrella está demasiado alejada para determinarlo directamente).

El principio es sencillo: se trata de dividir la luz de la estrella en un espectro de colores y buscar líneas oscuras que lo atraviesen. La luz de una estrella es una combinación de todos los colores del espectro visible y cada color corresponde a una energía y a una longitud de onda particulares. Si «falta» una longitud de onda determinada, algo debe de estar absorbiéndola: muy probablemente, ciertos átomos de la atmósfera exterior de la propia estrella. Como cada átomo o partícula absorberá un patrón único de energías gobernado por su propia estructura interna, se puede relacionar una serie concreta de líneas espectroscópicas con determinados elementos y compuestos químicos de la estrella.

Como las energías de estas «líneas de absorción» son fijas, resultan de utilidad en otros aspectos. Si una estrella u otro objeto celeste presenta patrones de líneas que están «desviados» en una dirección u otra, esto indica que está actuando el efecto Doppler. Éste es un fenómeno por el que, cuando un objeto se desplaza hacia el observador o se aparta de él, la longitud de onda lumínica que emite se comprime o se estira. Esto significa que la luz de objeto que se aleja aparece más rojo de lo habitual, mientras que la de un objeto que se acerca aparece más azul. En la vida cotidiana, las diferencias son imperceptibles, pero la aguda definición de las líneas del espectro facilita la medición del efecto y revela cómo se mueven estrellas y galaxias en relación a nosotros.

Espectro visible

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Espectroscopia: Espectro visible por el hombre

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