¿Qué son los asteroides?

Llamamos asteroides a cualquiera de los muchos cuerpos rocosos o metálicos del Sistema Solar, ubicados la mayoría de ellos en una zona (el cinturón de asteroides) situada entre las zonas de Marte y Júpiter; también conocido como planeta menor. Sus tamaños varían desde los casi 1.000 km de Ceres (el primer asteroide en ser descubierto, en 1801) hasta menos de 10 m para el más pequeño detectado hasta ahora. La masa total de todos los asteroides es de unos 4 x 1021 kg, aproximadamente una doceava parte de la masa de la Luna.

Cuando un asteroide es descubierto se le da una designación temporal, consistente en el año del descubrimiento seguido de dos letras; la primera indica el medio mes en el que el asteroide fue descubierto, y la segunda, el orden de descubrimiento de ese medio mes. Sólo cuando la órbita ha sido determinada con precisión se le asigna un número permanente, y el descubridor tiene entonces el derecho de bautizarlo. A finales de 1996, se conocían las órbitas de más de 7.200 asteroides, Continuamente se están descubriendo nuevos asteroides gracias a búsquedas dedicadas exclusivamente a ese fin como el sistema Near-Earth Asteroid Tracking (NEAT), en el monte Haleakala, Hawai, y el Programa Space-watch. En total, se cree que hay al menos un millón de asteroides, de los cuales el 90-95% se encuentra en el cinturón de asteroides.

Las órbitas de la mayoría de los asteroides tienen excentricidades e inclinaciones mayores que las de los Asteroide Castalia, con forma de pesasplanetas mayores. En el cinturón de asteroides principal, la excentricidad promedio de las órbitas es de aproximadamente 0,15, y la inclinación, de unos 10º, ocasionalmente exceden 0,5 y 30º, respectivamente, más típicas de las órbitas de los cometas de periodo corto. De hecho, algunos objetos clasificados como asteroides pueden ser núcleos cometarios extintos. Los periodos de rotación de los asteroides varían entre unas pocas horas y varias semanas, aunque típicamente son de 6 a 24 horas. Los asteroides más grandes son aproximadamente esféricos, si bien aquellos menores que 150 km son comúnmente alargados o irregulares. Los estudios con radar de unos pocos asteroides han revelado que algunos pueden tener forma de pesas o ser posiblemente dobles; algunos de éstos son Castalia y Toutatis. El asteroide Ida tiene un pequeño satélite, fotografiado por la sonda espacial Galileo. (Ver artículo con imágenes de asteroides)

Algunos asteroides del cinturón principal forman grupos con características orbitales similares (semieje mayor, excentricidad orbital e inclinación), por ejemplo, los grupos de Cybele, Hida, Hungaria y Phocaea. Cuando un grupo parece haberse originado de la ruptura de un único cuerpo padre, se denomina familia de Hirayama. Un pequeño porcentaje de asteroides orbitan fuera del cinturón de asteroides principal. Los miembros del grupo Amor cruzan la órbita de Marte, mientras que los asteroides del gurpo Apollo y Alen cruzan la de la Tierra; estos tres grupos se denominan colectivamente asteroides cercanos a la Tierra. Más allá del cinturón de asteroides, los asteroides troyanos orbitan a la distancia de Jupiter.
Cinturón principal de asteroides (entre Marte y Júpiter)
Los asteroides se dividen en varias clases de acuerdo a su espectro de reflexión, que revela diferencias en su composición. La proporción de las diferentes clases de asteroides cambia marcadamente al aumentar la distancia al Sol. Los asteroides de clase S (silíceos) predominan en la parte más interna del cinturón de asteroides principal (a menos de 2,4 UA). Los asteroides de clase C (carbonosos) predominan en las partes central y externa del cinturón principal, con un pico a unas 3 UA. Los oscuros asteroides situados cerca del borde exterior del cinturón principal tienen un tinte rojizo, y pueden ser más ricos en componentes orgánicos; éstos son los asteroides de clase P. Más lejos aun, muchos de los asteroides troyanos son incluso más oscuros; se denominan asteroides de clase D. Existe una concentración aparente de asteroides de clase M (metálicos) en la mitad del cinturón, a unas 2,5-3,0 UA.

Se cree que los asteroides se formaron mediante la acreción de cuerpos de tamaño métrico, pero que no se agregaron formando un planeta por el efecto gravitatorio de Júpiter, que ya se había formado. Además, algunos planetesimales sobrantes de la formación de Júpiter pudieron haberse dispersado hacia el cinturón de asteroides. Se fundieron y se diferenciaron, adquiriendo un núcleo metálico, cubierto por un manto y una corteza. Las colisiones posteriores dieron lugar a fragmentaciones, y de esa manera todos los asteroides son probablemente fragmentos de algún cuerpo mayor. Además, se piensa que la mayoría de los meteoritos son trozos de asteroides.

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