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¿Por qué la famosa Mancha Roja de Júpiter es roja?

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Publicado por Juan Miguel


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Se ha encontrado una posible explicación para el color de la célebre y misteriosa Gran Mancha Roja del planeta Júpiter, a la cual se la considera una enorme tormenta, mayor que toda la Tierra, y de siglos de duración.

El color muy probablemente sea el producto de sustancias relativamente simples que están siendo descompuestas por la luz solar en la atmósfera superior del planeta, según un nuevo análisis de datos obtenidos por la misión Cassini de la NASA. Los resultados contradicen la otra teoría principal para el origen del llamativo color de la mancha, que dice que las sustancias rojizas proceden de las nubes de debajo.

El equipo de Kevin Baines, Bob Carlson y Tom Momary, científicos del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA en Pasadena, California, Estados Unidos, llegó a su conclusión utilizando una combinación de datos del sobrevuelo de Júpiter por parte de la sonda espacial Cassini en diciembre del 2000 y de experimentos de laboratorio.

En este último, los investigadores golpearon con luz ultravioleta gases de amoníaco y acetileno, sustancias que se sabe existen en Júpiter, para simular los efectos del Sol en estos materiales, en la altitud extrema de las nubes de la Gran Mancha Roja. Esto produjo un material rojizo, que el equipo comparó con el observado por el instrumento VIMS (Visible and Infrared Mapping Spectrometer) de la Cassini en la Gran Mancha Roja. Encontraron que las propiedades de dispersión de la luz de su mezcla roja coincidían bastante bien con un modelo de la Gran Mancha Roja en el que el material rojizo está confinado a las zonas más altas de la estructura con forma de ciclón gigante.

El nuevo modelo sugiere que la mayor parte de la Gran Mancha Roja carece de tal color rojizo, siendo solo la parte más alta la que posee dicha tonalidad. Bajo esa “quemadura solar”, las nubes son probablemente blancuzcas o grises. En cuanto a por qué el intenso color rojo se ve solo en la Gran Mancha Roja y en unas pocas manchas más pequeñas del planeta, los investigadores piensan que la altitud ejerce un papel clave. La Gran Mancha Roja es extremadamente alta. Alcanza altitudes mucho más elevadas que las nubes de otras partes de Júpiter.

Si esta nueva teoría se confirma, habrá que descartar la teoría alternativa sobre el color de la Gran Mancha, la de que tal tonalidad se debe a sustancias ascendentes formadas por debajo de las capas nubosas visibles.

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