Historia de la constelación de La Cruz del Sur

Esta cruz compacta, formada por cuatro estrellas y situada en plena Vía Láctea, es la más pequeña de las constelaciones. Desde latitudes medias del hemisferio sur y hasta el polo, es una constelación circumpolar. Su punto más álgido tiene lugar a finales de marzo. Una línea que atraviesa su eje mayor (vertical) desde Gacrux hasta Acrux, indica la ubicación del polo sur celeste, aunque con una desviación de 25º.
Una línea que pasa por el eje menor (horizontal), señalará hacia el oeste las estrellas alfa y beta del Centauro, es decir, Hadar y Rigil Kentaurus.

Sus estrellas principales son:

Acrux, una estrella de color azul-blanca con una magnitud 0.8. El nombre compuesto por «alfa» y «crux», fue acuñado probablemente a finales del siglo XIX por el astrónomo Elijah Burnitt.

Mimosa, una estrella variable azul-blanca y de magnitud 1.3.

Gacrux, estrella de color rojo y magnitud 1.6. También fue acuñada por Elijah Burnitt. Quiere decir «gamma crux».

El saco de Carbón. Esta nebulosa oscura, situada entre Acrux y Mimosa, se halla a 400 años luz de la Tierra. Ocupa más de 30º del cielo y es fácil distinguirla porque su silueta destaca contra el fondo de la Vía Láctea.

NGC 4755 – EL Joyero. También conocida como el «Cúmulo Crucis». Es un grupo de más de cincuenta estrellas situadas a 7.600 años luz de la Tierra. A simple vista parece una estrella única de magnitud 4.

Constelación de la Cruz del Sur
Constelación de la Cruz del Sur

Historia mitológica de la constelación de la Cruz del Sur

Parece ser que los autores clásicos identificaban las estrellas de la Cruz del Sur como parte integrante del Centauro, la constelación que la rodea por tres lados. El erudito victoriano R. H. Allen apunta en su obra Los nombres de las estrellas que existió una tradición más antigua que aislaba la Cruz de las demás constelaciones. En el siglo XI d. C., el astrólogo árabe al-Biruni descubrió que desde 30º latitud norte en la India se podía ver una configuración estelar del sur, conocida como Sula: «La viga de la Crucifixión». Allen sugiere que este dato podría darnos la clave para interpretar una referencia contenida en la Divina Comedia de Dante (principios del siglo XIV). Cuando entra en el Purgatorio por la entrada que se abre al hemisferio sur, Dante declara que «dispuesto a espiar / este extraño polo, recuerdo cuatro estrellas / las mismas que vieron los primeros hombres, y que desde entonces ningún vivo a vuelto a ver.» (Purgatorio, Canto 1:22-4). Las estrellas de la Cruz no pueden verse en la actualidad en el hemisferio norte. Los primeros hombres son los primeros cristianos, porque la Cruz era visible desde Jerusalén en la época de Cristo. Dante, que conocía los efectos de la precesión, se refiere a una era sin Dios tras la muerte de Cristo, cuando la Cruz empezó a desaparecer del cielo.
En el centro de Australia se dio el nombre de «pie de águila» a estas cuatro estrellas.

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